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Desde el Frente

Desde el frente es un Libro de Historia introducido en la Temporada de los Elegidos. Las entradas se desbloquean completando Triunfos de la temporada.

I. La Legión esperanzada[]

Val Ma'rag había estado "estacionado" en el lugar que los humanos llamaban zona muerta durante años, aunque no tenía comandante ni controlador. Sostuvo el territorio por su cuenta defendiéndolo de la apestosa y rastrera colmena. Le recordaban a los pequeños escarabajos rojos que se arrastraban por el polvo donde había crecido; los que atacaban los corrales de bestias de guerra y se arrastraban en ropa tejida. La mejor manera de deshacerse de ellos, le enseñó su madre, era sostener una llama cerca de las costuras de sus caparazones. Se rompían y estallaban por el calor.

Descubrió que la colmena era igual.

A estas alturas, había dejado de esperar que alguien viniera por él. Su invasión se había convertido en una sentencia de muerte; una que había aceptado por la naturaleza de su posición. Moriría por la Legión, con o sin la promesa de recompensa.

Mientras Val Ma'rag escuchaba una transmisión de la emperatriz Caiatl, pensó en lo lejos que había llegado desde que fue reclutado. Desde que lo sacaron del distrito rural más pobre de su planeta. Con este nuevo desafío (el llamado de la nueva emperatriz al sistema solar) podría ir mucho más lejos.

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Europa era fría. Basilius no era ajeno al frío: había estado estacionado en Marte antes de que desapareciera, antes de que su Valus los enviara a él y a sus informes fuera del planeta en una misión de reconocimiento. No le importaba la información o la recolección de recursos, pero los Valus hacen la ley. O al menos, la hacían.

Después de un comienzo anticipado en Nessus, habían traído el crucero a Europa. La luna helada estaba repleta de ladrones caídos, pero había secretos enterrados en el hielo. Exquisita tecnología humana. No le interesaba, pero a los psiónicos les encantaba jugar, e insistieron en que había algo allí que valía la pena.

Algo que podría llamar la atención de una emperatriz con la esperanza de recuperar el favor de su gente dispersa. Algo que podría ganarle a un soldado como él, sin títulos valiosos o reputación para su nombre, un nuevo nivel de reconocimiento.

Y el respeto que se merecía.

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Mientras la voz de su supuesta emperatriz se ahogaba desde un radio dañado, los soldados comían. El comandante Dravus recogió los huesos de un pájaro asado, con una pistola en el regazo. Las pequeñas criaturas aladas de color rojo-violeta en Nessus no tenían mucha carne en ellas, pero eran desafiantes y satisfactorias de atrapar.

"¿Qué quiere decir con 'ritos antiguos'?", preguntó una joven legionaria.

El comandante levantó la vista.

"¿Tradiciones antiguas?", continuó.

Dravus resopló. "Una tradición honrada", dijo. "Amada por el pretorado. Los guerreros se enfrentan a los retadores para demostrar su valor de batalla". La miró. "Los terneros como tú no lo recordarían".

"¿Está abierto a cualquiera?" Preguntó la legionaria.

Él se rio.

"Bueno", gruñó. "¿Aceptas retadores?" Cuadró su peso. "Puedes empezar conmigo".

Dravus miró a la audaz jovencita de arriba a abajo y calculó el esfuerzo. No tenía ningún gran deseo de impresionar a la hija mimada del emperador deshonrado. El líder que conocía y servía era el dominio, vivo o muerto. Pero tal vez había dinero que ganar con esto. No rechazó la propuesta.

Tiró los huesos de pájaro a un lado, levantó su arma y disparó directamente al vientre de la legionaria. Ella cayó.

"Gané", dijo.

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La llamaban Ixel, la Omnímoda porque se había elevado muy por encima de su posición en una fracción de su vida.

La llamaban Ixel, la Omnímoda porque sacaba cosas de su mente que deberían estar fuera del alcance de la memoria.

La llamaban Ixel, la Omnímoda porque se aferraba a todo lo que no podía tener.

Todo era verdad. En el extraño terreno del centauro Nessus, Ixel se había retirado del mando. El Valus había sido poco creativo y de mente pequeña. No había visto el valor en las tecnologías vex que podrían amplificar los talentos psiónicos únicos de Ixel. Así que lo mató y se quedó con los mejores combatientes de la unidad.

Es difícil decir si esta competencia estaba abierta a los traidores del imperio.

Y sin embargo, de alguna manera, esta nueva emperatriz, por necia que fuera, podría inspirarse con acciones osadas.

Sin mencionar lo que Ixel podía sacar de los motores de predicción. Inteligencia más allá de la imaginación de la emperatriz.

La llamaban Ixel, la Omnímoda porque su ambición era ilimitada.

II. El precio de la guerra[]

Cuando Xivu Arath vino por Torobatl, Caiatl no estaba preparada.

Nadie lo estaba. Había visto a su pueblo, sido criada para la batalla y la victoria, caído ante una fuerza que empequeñecía a sus ejércitos. Había visto arder a su amada ciudad.

Caiatl aprendía de sus fracasos. De este, aprendió dos lecciones: primero, que los guerreros no eran piezas de juego, por mucho que sus generales disfrutaran discutir sobre las mesas de guerra. Y segundo, que una sociedad de guerreros no podía esperar vencer a una diosa de la guerra en su propio juego y con sus propias reglas.

Había sombras de victoria. Escapar de su mundo natal con tantos sobrevivientes fue una victoria. Recuperar su ejército fue una victoria. Evitar una guerra total con los guardianes sería otra.

Pero los guardianes no querían negociar.

No lo esperaba. Ella había pensado que después del ataque de Ghaul, harían lo que fuera para evitar otra guerra. La catástrofe parecía perseguir a este sistema solar una y otra vez, si los escribas de la Legión Roja varados aquí tenían razón. Entonces, ¿por qué los guardianes rechazarían una salida?

Sabía por qué, por supuesto. Por eso había esperado tanto antes de dar la orden de evacuación en Torobatl. Por eso estaba hipnotizada por la imponente forma de Xivu Arath, que aplastaba miles de años de civilización bajo sus botas de quitina.

Negación. Orgullo.

Pero Caiatl había crecido desde entonces. Había contado sus pérdidas. Cuantificado constantemente. Siempre hacía cálculos sin perder de vista a quién representaban.

Los guardianes tendrían que crecer también si deseaban sobrevivir. Porque había dioses caminando por este mundo, y la batalla contra ellos no se ganaría mediante la negación y el orgullo.

Tendrían que recorrer un nuevo sendero.

III. Los sueños de Amanda[]

Una mancha de óxido en la escopeta. Un agujero en el suelo hasta la arcilla dura. Un charco de óxido en la chaqueta desgastada de su madre. Raíces cortadas a tientas hacia ella durmiendo pacíficamente.

Una mano retorcida en su hombro. Un hoyo roedor en su estómago. ¿Era hambre o dolor? Su padre tose, tose, tose en el fondo.

Un flujo interminable de vehículos rotos. Esqueletos oxidados en sus cabinas. Cantan una canción baja a través de sonrisas dentífricas. Una melodía sin nombre: el sonido que sigue a las luces parpadeantes. ¿Una de ellas es Lucía?

Ella sostiene su mano oscilante mientras caminan. Las callosidades ásperas como manchas de óxido. La tos, tos, tos del carro que rebota tras ellos. El agujero en sus zapatos está creciendo. Deja caer su mano para cubrirse la boca.

¿De qué color eran los ojos de su madre? Se preocupa por su olvido. El desfile de esqueletos se extiende hacia delante. Detrás, su padre pone sus manos sobre sus rodillas. Le cuesta respirar. ¿Eran marrones?

Las manos de su padre en sus hombros, los brazos cruzados sobre su pecho. ¿Quién cerró los ojos? ¿Quién cavó el agujero?

Hay un cartucho de escopeta perdido en su bolsillo. Pasa su pulgar por las crestas. Un tótem contra el olvido.

Le duelen las manos con manchas de óxido mientras tira del carro, sola.

Amanda Holliday se despierta con un estremecedor jadeo. La Última Ciudad tararea una melodía sin nombre a su alrededor. El Viajero está suspendido en lo alto, tan pálido como la muerte.

IV. Ángeles guardianes[]

"Ya que estamos encubiertos, ¿sabes lo que necesito? Una carcasa de disfraz. Algo… misterioso". Glint flotó ansiosamente hacia el hombro del Cuervo, con las aletas de su carcasa inclinadas con emoción. "Deberíamos ir a ver a Tess".

"En primer lugar", murmuró el Cuervo, "no estamos encubiertos. Esta misión es de reconocimiento, no de infiltración".

"Por supuesto", exclamó Glint, "pero…"

"En segundo lugar", continuó el Cuervo, "soy yo quien necesita un disfraz, no tú. Nadie sabe quién eres".

"Eso no es cierto", protestó Glint. "¡He estado por aquí durante cientos de años! He conocido a todo el mundo".

"Pero bajo tu alias de 'puerquito' o lo que fuera", bromeó el Cuervo. "Nadie en la Torre sabe que tienes un nuevo guardián".

Glint zumbó en un tono bajo, algo que el Cuervo había aprendido a interpretar como su forma de refunfuñar.

El portador de la Luz insomne ignoró la petulancia de su espectro y verificó la posición del sol. Se movió unos metros más hacia la sombra antes de volver a centrar su atención en el comandante Zavala. Lo último que el Cuervo quería era que el titán viera el reflejo de los binoculares.

Había sido así la semana pasada. Durante los días, el Cuervo cubría a Zavala desde lejos con su fusil de francotirador, vigilando cualquier rastro de teletransporte inusual o tenue brillo de tecnología de camuflaje. Por la noche, cuando la visibilidad disminuía, el par se dirigía hacia la Torre y actuaba como guardaespaldas invisible del comandante.

El Cuervo hurgó aun más en su nueva capa de cazador. Realmente era una prenda preciosa, pensó. Admiraba el fino tejido elegido por Glint y regalado por Osiris. Recordar su generosidad le hizo sentir repentinamente culpabilidad por su mezquindad.

El Cuervo suspiró. "Bien. Después de esta misión, una vez que sepamos que Zavala está a salvo, podemos conseguirte un disfraz".

Glint se disparó frente al rostro del Cuervo, quien vio su iris mecánico amplificado a través de los binoculares. "¿Podemos, de verdad?".

"Supongo", murmuró el Cuervo mientras inclinaba la cabeza para ver más allá del tambaleante espectro. "Pero no porque lo necesites".

"Porque somos amigos", declaró Glint categóricamente.

"Claro. Amigos peculiares. Tal vez incluso amigos de leyenda baratos". El Cuervo sonrió a su espectro. "Pero no amigos excepcionales. Tendrás que encontrar un nuevo guardián para eso".

"Eres el mejor", tarareó Glint alentadoramente. "No importa lo que diga Lord Saladino".

El Cuervo resopló ante la mención del Señor de Hierro. "Todos estamos del mismo lado. Tarde o temprano, Saladino se dará cuenta, y comenzará a tratarme como un verdadero guardián".

"No te preocupes", trinó Glint, "con el legendario puerquito a tu lado, ¿cómo podría negarse?"

V. Los muertos inquietos[]

Ikora se acercó a Zavala en su puesto en el patio. Estaba mirando a la Ciudad de la misma manera que siempre lo hacía, incluso antes de ser comandante: con una mezcla de feroz determinación, amor y temor. Una combinación que Ikora conocía muy bien.

Ella se paró a su lado apoyando sus manos en la barandilla, mirando hacia el Viajero y las estrellas.

"Dicen que antes del Colapso, las ciudades eran tan brillantes que eclipsaban las estrellas", dijo en voz baja.

No le sorprendió cuando no dijo nada. Resulta que vivir durante cientos de años no garantiza una comprensión profunda de otra persona. Lo que lo hace es una asociación estrecha y constante. Ella ya lo conocía. Mantenía sus miedos en secreto para proteger a por quienes se preocupaba. Pero con el tiempo, con paciencia, él le dejaba ver. A veces. Así que ella esperó.

"Sigo viendo su rostro", murmuró Zavala después de un largo silencio.

Ikora lo miró, su expresión cayó. Cuando habló, su voz estaba caída de dolor. "¿Cayde?"

"No", dijo Zavala. Agarró la barandilla con ambas manos, un gesto de frustración y duda de sí mismo. "Uldren Sov".

Ikora se enderezó, sorprendida. Esa aguda sensación de ser tomada desprevenida, de darse cuenta de que haber perdido algo, la congeló por un momento.

"¿A qué te refieres?" Preguntó con cautela.

"En la Torre", dijo Zavala. "En las multitudes…" Dudó. "Lo vi… en los jardines. Me llamó. Para advertirme sobre el asesino".

Hubo silencio otra vez.

Zavala exhaló lentamente. "¿Alguna vez has escuchado las viejas historias de la Edad de Oro que Eva cuenta durante la Fiesta? ¿Sobre las apariciones de los muertos?".

"'Espectros'", dijo Ikora rápidamente. "Así los llamaban. Pero esos son cuentos de hadas". ¿Quién necesitaba historias de espectros cuando los muertos ya pueden levantarse y caminar?

Miró a Zavala de reojo. Estaba esperando que lo dijera. Esperando que preguntara.

"No sé por qué pienso en las leyendas urbanas. Supongo que porque la alternativa es…"

"Demasiado difícil", interrumpió Ikora en voz baja. "Demasiado difícil de imaginar".

Zavala cerró los ojos y asintió.

Ninguno de ellos dijo nada durante unos minutos. Finalmente, Zavala rompió el silencio. "Pero si hubiera vuelto, lo sabríamos", dijo.

Ikora miró directamente hacia delante. Sintió como la miraba, la revisaba. Estaba muy cansado. Muy, muy cansado.

Confiaría en cualquier cosa que ella dijera.

Extendió la mano para ponerle una mano en el hombro y dijo, suavemente, mientras su instinto se retorcía de culpa: "Lo sabríamos".

Zavala puso su mano sobre la suya.

Estaban juntos, mirando a la Última Ciudad Segura de la Tierra con una profunda distancia entre ellos que Ikora nunca había sentido antes.

VI. Vértigo[]

"Nunca pude entenderlos a ustedes, psiónicos". Lord Saladino miró ampliamente sobre el precipicio del muro al desierto rocoso de abajo. Cerca del lugar, Osiris observaba al prisionero psiónico encadenado con un conjunto de grilletes de hierro centenarios.

Saladino continuó: "Fueron conquistados por los cabal. Y ante una fuerza militar superior, hicieron lo que tenían que hacer para sobrevivir. No hay vergüenza en eso".

Los psiónicos abrieron sus húmedos colgajos faciales y fijaron su ojo solitario en el Señor de Hierro. Saladino se preguntó si estaban mirando con desprecio o luchando por respirar sin su casco. Se desconcertó ante su repulsión.

"Pero incluso después de que Calus huyó y Ghaul fue derrotado, todavía se humillan ante tiranos como Caiatl. Si se levantaran, podrían saborear la verdadera independencia en lugar de los pedazos condescendientes que ella ofrece". Saladino sacudió la cabeza con desprecio. "Su poder se desperdicia por la cobardía".

En el silencio que siguió, el Señor de Hierro notó un curioso cambio en la atmósfera circundante. El aire se llenó de una frecuencia aguda; no un sonido, sino una vibración de alta intensidad que parecía emanar del interior de su propia cabeza como una migraña floreciente.

Osiris se rio. "Nuestro amigo no está de acuerdo".

Saladino gruñó y agarró al psiónico por las muñecas, encadenadas. Arrastró a su prisionero al borde del muro y lo sostuvo sobre el precipicio. Se sorprendió de lo ligeros que eran sin armadura, como pajarillos escuálidos.

Osiris olfateó con disgusto y miró hacia la Última Ciudad. Dudaba que el estilo violento de interrogación de Saladino funcionara, pero el psiónico se había resistido a sus métodos, más sutiles.

"¿De dónde sacaron la tecnología reductora de Luz? ¿Cómo modificaron las máquinas de predicción?" Saladino se quebró. El Señor de Hierro se mantuvo firme mientras el psiónico luchaba débilmente en su agarre. "¿Dónde están? ¿Dónde está el resto de la celda?"

El único ojo del psiónico revoloteó salvajemente, y Saladino sintió una repentina ráfaga de vértigo, como si fuera él quien tenía la caída de cien metros debajo. El titán se armó de valor.

"Los encontraremos en algún momento. No puedes controlarlo. Lo único que puedes controlar ahora es tu propia supervivencia. Dinos dónde están".

El psiónico comenzó a temblar, como un animal en el frío. Pero no dijo nada. En cambio, atacó al Señor de Hierro con otra ola de vértigo.

El muro se sentía como si se estuviera flexionando e inclinando bajo el titán. Gruñó entre sus dientes apretados. "Última oportunidad: ¿dónde están?".

De repente, Osiris estaba al lado de Saladino. El vértigo se rompió. "Lord Saladino," instó. "Esto es una pérdida de tiempo. Tú, más que nadie, deberías reconocer la obstinación implacable al verla".

"Tienes razón". Saladino miró al psiónico con silenciosa admiración. "Si los papeles se invirtieran, preferiría morir antes que traicionar mi lealtad".

El Señor de Hierro le dio al psiónico un guiño de respeto, y luego sin esfuerzo lo colocó sobre el borde.

En la fracción de segundo antes de que la gravedad se apoderara, Lord Saladino se encontró con la mirada del psiónico. De repente se vio reflejado en la pupila en forma de Y de la criatura: un feroz ogro con armadura metálica, lleno de violencia. Un primate bruto infundido con poder divino. Una mente frágil condenada con inmortalidad.

Saladino sintió el terror de la criatura. Pero también sintió la expansión de los antepasados del psiónico exhalar debajo. Sintió que sus manos se acercaban para abrazarlo en un reconfortante vacío. Escuchó el coro sonoro de su eterna armonía llamarlo. Un conjunto caleidoscópico de emociones surgió a través de su corazón de una forma que nunca había conocido como ser humano.

Durante ese momento fugaz, estuvo en paz.

.

.

.

Entonces el psiónico se había ido, y Saladino estaba solo con Osiris una vez más.

VII. El trono imperial[]

Caiatl se sentó en un trono de respaldo alto adornado con tallas ornamentadas y metales raros. Había sido rescatado por cortesanos obedientes en las últimas horas de su mundo natal. La emperatriz pensó que lucía absurdo en el puente de su nave de guerra.

Si no fuera por Taurun, habría expulsado la llamativa antigüedad por una esclusa. Su prudente consejera le dijo que el trono no solo confería autoridad, sino que también era ahora una reliquia de una especie en peligro de extinción. Cualquier recuerdo de su cultura, por más trivial que fuera, era invaluable.

Habiendo perdido a la Legión Roja, su dominio y su mundo natal, el pueblo de Caiatl necesitaba tradición para mantenerlos firmes. Necesitaban las piedras de toque de su pasado para llevarlos al aterrador futuro. Necesitaban sentir que seguían siendo cabal.

Caiatl consideró el trono en el contexto de la decisión que tenía ante sí. El líder de la Vanguardia se había ofrecido a resolver su disputa con un rito de prueba. Remplazaría una agotadora guerra de desgaste con un compromiso único y decisivo. Una táctica extremadamente inteligente que no había considerado.

El rito de prueba fue en algún momento un simple juicio por combate, utilizado para resolver disputas entre vecinos. Sin embargo, igual que el trono, había sido embellecido más allá de la utilidad. Al final del reinado de Calus, el rito había sido desfigurado para permitir a defensores, burócratas y políticos influir en su resultado.

A pesar del desprecio de Caiatl por las antiguas reliquias del fallido imperio cabal, Taurun había convencido a la emperatriz de honrarlas. No por su propio bien, razonó la consejera, sino por el bien de los supervivientes.

"Taurun. He tomado mi decisión. Pondremos a Ignovun como nuestro campeón… dentro del Halphas Electus. Veremos cuánta Luz les queda a los hombrecitos una vez que se abran camino dentro".

"Sí, mi emperatriz". Aunque el rostro de la astuta consejera seguía siendo implacable, continuó. "Es mi deber mencionar que esta decisión no será celebrada por todos".

"Pensé que estabas a favor de honrar la tradición". Caiatl sacudió su anillo de colmillo, molesta. "Es una decisión que la mayoría adoptará".

"Eso es verdad, mi emperatriz". Taurun se detuvo para elegir sus próximas palabras cuidadosamente. "Sin embargo, algunos comandantes, como Ixel, la Omnímoda, creen que la victoria está cerca. Dejar el resultado a un rito de prueba pondrá en peligro su gloria".

Caiatl resopló con desdén. "Nos sacrificarían a todos por un momento de vanidad. Sabes tan bien como yo que no podemos permitirnos malgastar esta campaña. Debemos reagruparnos para enfrentar a un enemigo aún más fuerte".

Taurun se arriesgó a levantar casi imperceptiblemente una ceja. "Con respeto, parece que valoras más la conclusión sobre la victoria".

Caiatl levantó sus colmillos y bajó la frente. Taurun dio un paso atrás nerviosa.

"Hay algo más importante que la victoria en juego aquí". La emperatriz pasó sus manos sobre el ridículo trono. "Honraremos la tradición. Aceptaremos el rito de prueba. Y lo ganaremos o lo perderemos como los cabal".

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